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Mesmo a ciência não pode prever o futuro. Ou pode? Jim Al-Khalili explora a ciência do futuro, investigando transporte, medicina, geoengenharia, viagens espaciais, robôs e até mesmo teletransporte, com tudo o futuro da raça humana.

De acordo com a teoria da relatividade de Einstein, o futuro está lá fora, esperando por nós – todos os tempos, passado, presente e futuro, pré-existente e permanente em um espaço-tempo estático quadridimensional. E, no entanto, nossa consciência está presa em um agora em constante mudança, rastejando ao longo do eixo do tempo, dando boas-vindas ao futuro enquanto o engolimos e, em seguida, deixando-o em nosso caminho enquanto se transforma no passado. Mas nunca somos capazes de ver o que está à nossa frente. É um fato incontestável que não podemos prever o futuro, apesar das afirmações de videntes e adivinhos.

Em um nível metafísico, se nosso futuro é predestinado ou aberto, se nosso destino está selado em um universo determinista ou se temos a liberdade de moldá-lo como quisermos, ainda é uma questão de debate entre cientistas e filósofos. Às vezes, é claro, podemos estar razoavelmente confiantes no que vai acontecer – na verdade, alguns eventos futuros são inevitáveis: o Sol continuará a brilhar (por mais alguns bilhões de anos de qualquer maneira), a Terra continuará a girar em seu eixo, todos nós iremos crescer mais velho, e o time que sigo, o Leeds United, sempre me deixará desapontado no final de cada temporada de futebol.

De outras maneiras, o futuro pode se desdobrar de maneiras completamente inesperadas. A cultura humana é tão rica e variada que muitas vezes os eventos acontecem de maneiras que ninguém poderia ter previsto. Assim, embora haja alguns que previram a vitória de Donald Trump nas eleições nos Estados Unidos em 2016, ninguém pode (até agora) prever quando e onde o próximo grande desastre natural – talvez um terremoto ou uma enchente – pode ocorrer.

As previsões sobre como nossas vidas mudarão graças aos avanços da ciência e da tecnologia estão espalhadas por aquela vasta extensão entre o inevitável e o totalmente imprevisto. Os adivinhos mais confiáveis ​​e imaginativos quando se trata de conjurar o futuro são geralmente os escritores de ficção científica, mas quantos deles antes de 1990 descreveram um mundo no qual a internet conectaria todas as nossas vidas da maneira que o faz hoje? A World Wide Web ainda parece fantástica quando você pára para pensar sobre ela.

Soluções para nossos problemas globais exigirão elementos financeiros, geopolíticos e culturais, além de científicos e de engenharia, mas é claro que aproveitar o nosso conhecimento do mundo natural, bem como o uso da inovação e criatividade nas tecnologias que exploram qualquer novo ciência será mais vital do que nunca nas próximas décadas.

Também é inegavelmente verdade que a implementação de novas tecnologias, seja em IA, robótica, genética, geoengenharia ou nanotecnologia, para citar apenas algumas áreas atuais emocionantes de rápido avanço, deve ser cuidadosamente considerada e debatida. Não podemos nos permitir ser impelidos de cabeça para um futuro desconhecido sem explorar cuidadosamente as implicações, tanto éticas quanto práticas, de nossas descobertas e suas aplicações. Muitos exemplos vêm à mente, como a maneira como os robôs já estão começando a substituir os humanos no local de trabalho, como podemos nos proteger melhor contra o terrorismo cibernético ou a maneira como usamos nossos recursos naturais enquanto destruímos habitats e ameaçamos o ecossistema como a população mundial cresce em tamanho e ganância. Mas estou pintando um quadro sombrio e nosso futuro não precisa ser assim.

É importante lembrar que o conhecimento científico em si não é bom nem mau – o que importa é a maneira como o usamos. Você pode ter certeza de que dentro de uma ou duas décadas teremos cidades inteligentes controladas por IA, carros sem motorista, realidade aumentada, alimentos geneticamente modificados, formas novas e mais eficientes de energia, materiais inteligentes e uma miríade de aparelhos e eletrodomésticos em rede e falando um com o outro. Será um mundo quase irreconhecível desde hoje, assim como o mundo de hoje pareceria para alguém nas décadas de 1970 e 1980. Uma coisa que  podemos  dizer com certeza é que nossas vidas continuarão a ser completamente transformadas pelos avanços em nossa compreensão de como o mundo funciona e como o controlamos.

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