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Mark Zuckerberg, do Facebook, afirma que a tecnologia um dia nos permitirá atualizar nossos amigos por meio do pensamento. Mas, como Rita Carter revela, máquinas de leitura de mente já podem decifrar nossos cérebros.

Agora, em sua mente, imagine a testemunha, o réu ou a vítima mentindo em um scanner cerebral. Perto dali, uma imagem se forma em um monitor. É confuso no início, mas se forma em uma imagem clara – talvez um rosto, um evento ou uma série de palavras. O scanner leu a mente da pessoa e apresentou seu conteúdo.

O segundo tipo de cena tem sido um grampo da ficção científica há décadas. Mas recentemente, a ‘leitura da mente’ por imagens cerebrais deu alguns grandes passos no mundo real.

Pesquisadores alemães e americanos recentemente produziram um discurso que foi comunicado por um paciente submetido a uma cirurgia no cérebro. As palavras da gravação foram traduzidas de uma leitura dos padrões elétricos gerados no cérebro do paciente.

Este estudo de cérebro para texto é o mais recente a demonstrar que a neurotelepatia – saber o que uma pessoa está experimentando ao interpretar sua atividade cerebral – é uma realidade, mesmo que ainda seja relativamente rude. No ano passado, um grupo de pesquisadores de Yale produziu reconstruções digitais de rostos que estavam sendo vistos por pessoas em um scanner fMRI. Novamente, a fonte das imagens era o padrão de atividade detectado nos cérebros dos telespectadores. Os resultados publicados sugerem que as faces reconstruídas são tão reconhecíveis, ou mais, do que os fotofits tradicionais.

O professor Marvin Chun, que dirigiu o estudo em seu laboratório em Yale, diz que finalmente lhe deu uma resposta à pergunta tantas vezes feita por estranhos quando descobrem que ele é um psicólogo: “Eles querem saber se eu consigo ler sua mente, ‘ ele diz. “Agora eu tenho uma resposta. Sim. Se eu puder obtê-los em um scanner, eu posso. ”

Até agora, há um limite para o que pode ser lido. Alan Cowen, o aluno de PhD de Yale que planejou o estudo, enfatiza que os voluntários transmitiram de boa vontade as informações extraídas. “Só podemos ler partes ativas do cérebro”, explica ele. “Então você não podia ler memórias passivas – você teria que fazer a pessoa imaginar a memória para lê-la. É uma questão de tempo e, eventualmente, talvez daqui a 200 anos, teremos alguma maneira de ler as partes inativas do cérebro. Mas esse é um problema muito mais difícil, pois envolve a medição de detalhes muito sutis da estrutura do cérebro que nem mesmo entendemos de verdade ”.

Em um estudo japonês de 2013, pesquisadores conseguiram visualizar os sonhos de voluntários dormindo em uma máquina de fMRI. 
Esta imagem foi tirada 12 segundos antes de acordar

Pensamentos privados

No entanto, isso não acaba com a questão da privacidade, porque você não tem necessariamente controle sobre quais partes de seu cérebro estão ativas. Em estudo de 2013, ainda mais hollywoodiano, um grupo japonês conseguiu recriar sonhos. A atividade cerebral foi registrada de voluntários. Isso foi então traduzido em um vídeo do que eles provavelmente estavam experimentando durante o Movimento Rápido dos Olhos. Os filmes resultantes eram mais detalhados do que as próprias lembranças dos sonhadores de suas experiências.

A neurotelepatia é possível porque a localização das funções cerebrais é bastante consistente entre os indivíduos. Quase qualquer pessoa que olhar para um rosto mostrará ativação em uma área à esquerda do cérebro, logo atrás da orelha. Olhar para objetos inanimados estimula a atividade em uma área diferente. Ter pensamentos tristes ativará diferentes áreas para pensamentos felizes. Dizer ‘aaaaah’ envolve diferentes neurônios para dizer ‘teeeee’.

Claro, existem diferenças entre os indivíduos. Se você e eu ouvirmos a palavra ‘lua’, nossos cérebros não responderão de forma idêntica. Para você, a palavra pode movimentar imagens de astronautas, enquanto em mim pode desencadear a noção de queijo. Mas a atividade relacionada a ouvir ‘oooo’ e imaginar um disco de prata será comum para nós dois. Se você construir um banco de dados grande o suficiente de diferentes cérebros respondendo às mesmas coisas, poderá chegar a uma ‘assinatura’ para cada estímulo.

Um dos primeiros estudos a mostrar que esse método funciona foi realizado no MIT em 2000. Um grupo liderado pela professora Nancy Kanwisher mostrou imagens a voluntários enquanto eles estavam sendo digitalizados e, em seguida, examinou as leituras.

“Apenas examinando os dados, eu determinei corretamente em mais de 80 por cento dos testes se o sujeito estava imaginando rostos ou lugares”, diz Kanwisher. “Eu me preocupei por muito tempo antes de publicarmos esses dados que as pessoas pudessem pensar que poderíamos usar uma ressonância magnética para ler suas mentes. Eles não perceberiam que os resultados obtidos em meu experimento eram para uma situação restrita específica? Que usamos rostos e lugares porque sabemos quais partes altamente específicas do cérebro processam essas duas categorias? Que selecionamos apenas sujeitos cooperativos que eram bons imageadores mentais? E assim por diante. Eu pensei: ‘Certamente, ninguém tentaria usar fMRI para descobrir o que outra pessoa estava pensando?’ ”

Mas é claro que as pessoas fariam.

“Um dia, acredito que seremos capazes de enviar pensamentos completos e ricos uns aos outros diretamente usando a tecnologia”, anunciou o CEO do Facebook, Mark Zuckerberg, durante uma sessão de perguntas e respostas . “Você apenas será capaz de pensar em algo e seus amigos também poderão vivenciar isso imediatamente.”

Há um enorme abismo de praticidade entre os experimentos atuais e a visão de Zuckerberg. O experimento cérebro-texto, por exemplo, envolveu a colocação de eletrodos diretamente no cérebro de pacientes durante a cirurgia. Enquanto isso, o estudo de reconhecimento facial de Yale dependia de um grande projeto de desenvolvimento de TI e horas de entediante varredura de fMRI para os voluntários.

Mesmo os neurocientistas mais entusiastas fazem hedge de suas apostas sobre o futuro da neurotelepatia. O professor Jack Gallant, da Universidade da Califórnia, Berkeley acredita que capacetes que transmitem o pensamento eventualmente existirão, mas não por muito tempo.

“As estimativas mais otimistas são de que você pode recuperar um milionésimo das informações disponíveis no cérebro a qualquer momento”, diz Gallant. “É provavelmente menor do que isso. Onde estamos hoje é apenas medir uma sombra pálida do que você poderia medir, se você tivesse uma tecnologia de medição melhor.

Ajuda de saúde

Mesmo que a transferência de pensamento no estilo filme seja atualmente impossível, a neurotelepatia experimental está lentamente entrando em uso. Um ‘painômetro’ está sendo desenvolvido para tornar o sofrimento de uma pessoa visível para os outros. O nível de consciência dos pacientes submetidos à cirurgia foi monitorado para garantir que eles não começassem a sentir o bisturi do cirurgião. Os pacientes com síndrome de encarceramento têm sido capazes de comunicar pensamentos simples como ‘sim’ ou ‘não’ apenas por pensá-los. Essas aplicações tiveram sucesso porque as “assinaturas” das experiências que transmitem são menos complexas do que aquelas associadas à percepção de rosto ou fala. Mas o princípio de ler informações de um cérebro já está estabelecido.

Dispositivos de leitura da mente que beneficiam os enfermos são eticamente incontestáveis, mas a ideia de tecnologia que pode olhar em sua cabeça e ver coisas que você preferiria manter para si mesmo é outra questão.

Até agora, o único leitor de cérebros a sair do laboratório é o detector de mentiras baseado em EEG ou fMRI. Já existe há uma década. Certa vez, na Índia, ajudou a condenar um homem por assassinato, embora os tribunais do Reino Unido e dos Estados Unidos geralmente se recusem a permitir. As empresas que o vendem afirmam que ele pode dizer se uma pessoa está mentindo com 90 por cento de precisão. No entanto, esses resultados vêm de experimentos controlados de perto e são muito menos eficazes no mundo real.

Assistência judiciária

Mais cedo ou mais tarde, a neurotelepatia quase certamente será boa o suficiente para as agências de aplicação da lei e de inteligência. Muitos acham a perspectiva assustadora, mas o custo de violar a privacidade mental pode superar o dano que está sendo feito atualmente por nossa incapacidade de ver dentro da cabeça das pessoas. A recordação consciente de uma testemunha ocular é terrível, e o reconhecimento equivocado é responsável por mais convicções de inocentes do que todos os outros fatores combinados. A maioria das pessoas consegue detectar a mentira pouco melhor do que o acaso. E se a informação deve ser extraída, certamente a varredura cerebral é mais humana do que tortura? Como toda tecnologia, seu valor dependerá inteiramente de como é usada.

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