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A Lua é abundante em recursos naturais. Mas o que aconteceria se fôssemos lá e os extraíssemos?

Graças à nossa exploração da Lua nas últimas décadas, sabemos agora que ela é um repositório potencialmente enorme de riquezas naturais. Para começar, parece haver gelo de água abundante no pólo sul da Lua – crucial para estabelecer bases lunares ou colônias.

Existem metais de terras raras, como neodímio e lantânio, que são usados ​​em tecnologias como alto-falantes, smartphones, baterias e lentes de câmeras, e existem muitos outros metais úteis, como silício, titânio e alumínio.

Além do mais, acredita-se que a superfície da Lua tenha uma concentração relativamente alta de um raro isótopo de hélio chamado ‘hélio-3’, que poderia ser usado para alimentar futuros reatores de fusão nuclear. As empresas já estão traçando planos para desenvolver a tecnologia para minerar a Lua. Mas quais seriam as consequências de ir atrás desses recursos?

Pode haver uma ‘corrida do ouro’ lunar

Uma corrida lunar está esquentando novamente. Desta vez, não é apenas entre os EUA e a URSS, como era na década de 1960. Em vez disso, muitos países, como Índia e China, estão envolvidos, bem como empresas privadas como a SpaceX na América e a SpaceIL em Israel.

Eles estão interessados ​​em encontrar uma maneira de construir uma presença na Lua que seja sustentável a longo prazo. E eles também estão interessados ​​em saber se a mineração da Lua pode ser uma perspectiva econômica viável. Surpreendentemente, há pouca legislação internacional para regulamentar esse esforço.

O chamado Tratado da Lua foi aberto para que os países assinassem em 1979. Ele tentou proteger a Lua ao apelar para que se tornasse o ‘patrimônio comum da humanidade’. Mas embora o tratado tenha entrado em vigor em 1984, nenhuma grande potência espacial jamais o assinou – Estados Unidos, Reino Unido, Rússia, China e Japão se destacam por suas ausências.

Esta falta de aceitação deve-se em grande parte ao facto de o “património comum” implicar propriedade partilhada e distribuição equitativa dos recursos. Assim, o produto da venda de quaisquer recursos extraídos na Lua teria que ser distribuído igualmente pela Terra, ao invés de ficar com o país ou empresa que os extraiu. E muito poucos países, ao que parece, estão dispostos a ceder seus lucros para o bem comum.

O que é lamentável é que o tratado também exigia um organismo internacional para governar a exploração dos recursos naturais da Lua. Sem essa regulamentação, a mentalidade do vencedor leva tudo poderia se estabelecer, levando a uma espécie de ‘corrida do ouro’ lunar por países e empresas que podem pagar para fazer a viagem.

Poderíamos chegar a Marte mais rápido

Tudo que você precisa para fabricar combustível de foguete é água. Um processo chamado ‘eletrólise’ divide a água em hidrogênio e oxigênio, que podem ser usados ​​como combustível. E se vamos tentar uma missão a Marte, vamos precisar de muito combustível.

Fabricar o combustível na Terra pode parecer a resposta óbvia, mas então precisa ser lançado ao espaço. Para superar o enorme campo gravitacional do nosso planeta, os foguetes devem atingir velocidades de 11 km / s, e isso exige muito dinheiro. A Lua, porém, tem apenas um sexto da gravidade da Terra e, portanto, o combustível poderia ser lançado de maneira muito mais barata depois de fabricado.

Em 2017, os alunos envolvidos no Caltech Space Challenge propuseram projetos para um lançamento lunar e uma estação de abastecimento para missões no espaço profundo. A ideia era extrair gelo na Lua e lançá-lo em um ‘posto de gasolina’ lunar em órbita. A estação iria então transformá-lo em combustível de foguete de hidrogênio-oxigênio e transferi-lo para espaçonaves de longa distância, como as que deveriam estar indo para Marte em 2030.

No entanto, o Dr. Robert Zubrin , presidente da empresa de tecnologia espacial Pioneer Astronautics e um defensor de longa data da exploração de Marte, pensa que esta é uma rota tortuosa e custaria mais a longo prazo. “Os requisitos de propulsão para ir à Lua para obter [o combustível do foguete lunar] são maiores do que para voar diretamente para Marte”, diz ele.

Podemos perder um recurso científico valioso

A Lua é uma cápsula do tempo científica. Como não tem atmosfera, não há intemperismo ou erosão de sua superfície. A face com crateras que vemos representa 4,5 bilhões de anos de história astronômica. Perdemos aquele antigo registro geológico na Terra por causa da erosão e da reciclagem infinita da crosta do planeta via placas tectônicas. A mineração pode fazer com que a Lua vá na mesma direção?

Mesmo antes de chegarmos ao estágio de mineração, o mero ato de estabelecer uma base lunar para as operações de mineração envolverá a destruição de grandes quantidades do solo lunar (‘regolito’) para abrir caminho para edifícios ou para fazer o próprio material de construção. Qualquer uma das rochas destruídas pode conter pistas geológicas valiosas sobre como a Lua e, por extensão, a Terra se formaram.

Mas não é apenas o conhecimento científico que pode ser perdido. Os primeiros locais de pouso da Era Espacial na Lua, como os locais de pouso da Apollo, são agora locais culturalmente significativos. “Assim que iniciarmos viagens mais regulares à Lua, corremos o risco de destruir esses locais”, diz a Dra. Alice Gorman , especialista em arqueologia espacial da Flinders University, Austrália.

Mesmo que não danifiquemos os locais diretamente, Gorman destaca que a poeira lançada pelas sondas pode erodir ou cobrir os locais, apagando as famosas pegadas deixadas pelos astronautas, por exemplo.

Cada sociedade tem sua própria maneira de se relacionar com a Lua – e isso inevitavelmente mudará quando começarmos a explorá-la. “Não acredito que as coisas devam permanecer sempre as mesmas”, diz Gorman, “mas precisamos pensar sobre essas coisas e tomar decisões informadas”.

A Lua poderia declarar independência

Em 1967, o Tratado do Espaço Exterior tornou-se parte do direito internacional e proibiu os países de reivindicar a propriedade de qualquer corpo celeste. Isso significava que nem os soviéticos nem os americanos poderiam reivindicar soberania quando pousassem na lua.

Mas e quanto aos colonos na Lua se unindo para declarar sua própria independência? O professor Christopher Newman , especialista em direito espacial da Universidade Northumbria, acha isso improvável, pelo menos em primeira instância.

“A Lua está próxima e conectada à Terra, então acho que veremos uma hemorragia de estados-nações terrestres na Lua, em vez de uma colônia lunar separada estabelecendo sua própria identidade”, diz ele.

Embora à primeira vista isso pareça ir contra os princípios de não propriedade consagrados pelo Tratado do Espaço Exterior, há uma maneira óbvia de como isso pode acontecer. Cada nação desejará construir sua própria infraestrutura e provavelmente concentrará seus esforços em locais específicos. “Embora não haja reivindicações soberanas de propriedade dessas regiões, haverá efetivamente zonas de influência”, diz Newman.

No entanto, se a mineração decolar e se tornar próspera, as coisas podem mudar completamente. As zonas do país podem começar a se fundir à medida que as atividades se expandem, e os antigos laços nacionais podem começar a parecer menos importantes. Desta forma, uma cultura lunar distinta da da Terra poderia se desenvolver, e assim que os colonos lunares decidirem que têm mais em comum entre si do que com qualquer nação na Terra, a independência pode se tornar uma opção.

Poderíamos reverter a mudança climática

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Há uma coisa que a Lua tem em abundância absoluta: poeira. E é um incômodo total. É altamente abrasivo, por isso desgasta as superfícies e danifica as vedações. É escuro e pegajoso, então cobre qualquer coisa que seja levada para fora, e é tóxico também, representando um perigo para a saúde de qualquer astronauta que inale grandes quantidades do material. “A poeira é um dos maiores problemas não resolvidos no retorno à Lua”, diz Gorman.

Mas pode haver um uso extremamente positivo para esse pó onipresente: salvar a Terra das mudanças climáticas. Em 2007, o astrofísico Prof Curtis Struck da Iowa State University investigou a viabilidade de usar a poeira para proteger a Terra da luz do sol.

Como último recurso para combater o aquecimento global, os guarda-sóis em órbita ao redor do nosso mundo poderiam reduzir a quantidade de energia que recebemos do sol. Struck sugeriu que esses guarda-sóis não poderiam ser mais complicados do que nuvens de poeira lunar transportadas de minas na Lua e despejadas em locais estratégicos em órbita.

Haveria desvantagens. Struck destacou que as nuvens espalhariam os raios do Sol e, portanto, tornariam a noite na Terra mais brilhante, produzindo mais luz do que a Lua cheia. Mas, como ele escreve nas linhas finais de seu artigo: “A humanidade já fez mudanças que afetam adversamente o meio ambiente global da Terra. Com os métodos descritos acima, podemos ser capazes de fazer isso de maneiras que melhorem esse ambiente. ” Mesmo assim, vamos arquivar este aqui sob ‘medidas desesperadas’.

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