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ESA e NASA revelam planos ousados ​​para o futuro da exploração espacial

Os planos da ESA e NASA incluem pousar a primeira mulher na Lua, estabelecer uma estação espacial em órbita ao redor da Lua e retornar amostras de rocha marciana à Terra.

A Agência Espacial Européia anunciou um investimento de bilhões de euros para a exploração robótica e humana do Sistema Solar. Isso representa uma grande expansão para a contribuição que a Europa já está fazendo para Artemis , o programa da NASA para levar a primeira mulher e o próximo homem à Lua durante 2024.

Os novos contratos valem um total de € 2,9 bilhões e são projetados para ajudar Artemis a se tornar uma exploração sustentável de longo prazo da Lua por astronautas, e levar a exploração de Marte para o próximo nível, devolvendo rochas marcianas à Terra para análise.

O envolvimento da ESA nestes programas foi possível graças às decisões de financiamento tomadas em Sevilha, Espanha, no ano passado, pelos ministros da Ciência dos 22 Estados-Membros da ESA. No final de dois dias de negociações, aprovaram o plano mais ambicioso até à data para o futuro da ESA e de todo o sector espacial europeu.

“As decisões tomadas em Sevilha foram fundamentais. Basicamente, eles nos estabeleceram um programa para a próxima década ”, diz David Parker , diretor de Exploração Humana e Robótica da ESA.

A Europa já está envolvida na espaçonave Orion da NASA , que irá transportar astronautas para a Lua e, potencialmente, outros destinos do Sistema Solar. O Módulo de Serviço Europeu fornece à cápsula da tripulação Orion ar, água e eletricidade. Ele mantém a espaçonave em curso e na temperatura certa. A ESA irá fornecer pelo menos quatro módulos de serviço, com potencial para outros dois depois disso. Eles ajudarão a transportar astronautas para o portal lunar, uma estação espacial em órbita ao redor da lua.

A ESA está empenhada em fornecer dois módulos para o gateway. O primeiro é o Habitat Internacional (I-Hab). Será uma sala pressurizada com portos de atracação para veículos visitantes, fornecida pela Thales Alenia Space, Itália, e lançada em 2025.

O segundo é o ESPRIT, European Systems Providing Refueling Infrastructure and Telecommunications. Ele funcionará como um retransmissor de comunicação entre os astronautas na superfície da Lua e da Terra, e levará combustível adicional ao portal para mantê-lo operacional até 2030. Ele também contará com uma porta de visualização espetacular para que os astronautas possam observar a superfície da lua. A parte de comunicações será lançada em 2022, enquanto o módulo principal de reabastecimento e portos de visualização serão lançados em 2027. Mesmo antes disso, a NASA e a ESA planejam muitas atividades lunares.

Em setembro, a NASA publicou seu plano para a primeira fase do Artemis, que culmina na aterrissagem humana em 2024.

“Voltaremos à Lua roboticamente a partir do próximo ano, enviaremos astronautas à superfície em quatro anos e construiremos uma presença de longo prazo na Lua até o final da década”, disse o administrador da NASA Jim Bridenstine no documento.

A primeira missão, conhecida como Artemis I, está a caminho para 2021. O novo foguete da NASA, o Sistema de Lançamento Espacial (SLS), levará a cápsula Orion ao redor do outro lado da Lua para um teste sem astronautas. O Artemis II voará com astronautas em 2023, mais ou menos repetindo a jornada do antecessor.

Durante este tempo, a NASA, a ESA e outros parceiros internacionais estarão pousando equipamentos robóticos na superfície lunar para conduzir experimentos preparatórios. O instrumento Prospect é uma furadeira robótica e um laboratório em miniatura que voará na missão russa Luna-27, com lançamento previsto para 2025. Construído por Leonardo, da Itália, ele estudará a composição do solo próximo ao pólo sul lunar, que contém água essencial para a exploração humana sustentável.

Artemis III é a missão que levará os humanos à superfície lunar. Esta é a parte da missão com mais dúvidas sobre se ela estará pronta a tempo. A NASA assinou contratos com três consórcios industriais diferentes para estudar possíveis projetos para esta espaçonave. Mas será difícil tê-lo pronto, testado e funcionando até 2024.

Sempre que essa missão pousar humanos na Lua, a ESA apoiará a atividade fornecendo comunicações por meio do satélite Lunar Pathfinder. Construído pela Surrey Satellites Technology, Reino Unido, a ESA comprará serviços de telecomunicações deles, ajudando efetivamente a financiar a espaçonave.

A ESA também começou a estudar o European Large Logistics Lander (EL3) com a empresa Airbus, na Alemanha. “Precisamos de uma van de trânsito lunar”, diz Parker, “algo que possa pousar uma tonelada e meia de carga útil para apoiar a exploração humana”.

EL3 é apenas isso. Ele está sendo projetado para pousar qualquer coisa, de veículos espaciais a alimentos e outros suprimentos, como oxigênio, instrumentos científicos e equipamentos experimentais para extrair recursos lunares para produzir água e oxigênio.

Até agora, tem sido fácil pensar que os planos da NASA de retornar à Lua foram um esforço amplamente solitário tingido com motivos políticos que podem evaporar se a Casa Branca mudar de mãos em novembro. Agora, porém, as contribuições internacionais mostram como o programa é robusto. A Europa é o parceiro mais forte, mas outros, como Canadá, Japão e Austrália, também estão aderindo.

Além disso, a linguagem no anúncio de setembro da NASA enfatiza o amplo apoio ao programa no governo dos Estados Unidos.

“Com o apoio bipartidário do Congresso, nosso esforço do século 21 para a Lua está bem ao alcance da América”, disse Bridenstine. “Conforme solidificamos mais nossos planos de exploração nos últimos meses, continuamos a refinar nosso orçamento e arquitetura. Estamos voltando à Lua para descobertas científicas, benefícios econômicos e inspiração para uma nova geração de exploradores. À medida que construímos uma presença sustentável, também estamos construindo um impulso em direção aos primeiros passos humanos no Planeta Vermelho. ”

Antes que esses passos humanos possam ser dados em Marte, outros passos robóticos terão que ser feitos. E assim foram anunciados contratos para futuras missões a Marte nas quais a ESA e a NASA irão colaborar para trazer de volta amostras do Planeta Vermelho para a Terra até 2031.

O rover Perseverance da NASA está atualmente a caminho para um pouso em fevereiro de 2021. Em sua exploração de Marte, ele armazenará amostras de rochas de aparência interessante em tubos de coleta. A ESA comprometeu-se agora a duas missões para ajudar a trazer esses tubos de volta à Terra.

O Sample Fetch Rover irá navegar de forma autônoma, detectar os tubos, coletá-los e colocá-los em um recipiente em um veículo de ascensão fornecido pela NASA. O Sample Fetch Rover será fornecido pela Airbus, Reino Unido. Assim que o veículo da NASA atingir a órbita de Marte, ele irá liberar o recipiente de amostra, que será capturado pelo Veículo de Retorno à Terra da ESA, que os trará para a Terra. Esta espaçonave será fornecida pela Airbus, França.

Além de coletar amostras geológicas inestimáveis, essa missão também é um prelúdio para a exploração humana. “O retorno da amostra é cientificamente válido por seus próprios méritos, porque trazer de volta material puro de Marte transformará nossa compreensão do Planeta Vermelho”, diz Parker, “mas também é uma espécie de modelo em escala de uma eventual missão humana a Marte.” Isso ocorre porque o retorno da amostra requer vários lançamentos de foguetes, pousos e decolagens de Marte. É uma ótima maneira de testar a tecnologia e as técnicas antes de dimensionar os veículos até o tamanho humano.

“Alguns de nós têm falado sobre isso por 10 a 12 anos. Ter discussões, planejar e tentar manter o ímpeto até o ponto em que, de repente, se torna um programa real ”, diz Parker,“ Agora, este é um programa real. E a Europa está bem no meio disso. ”

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