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A NASA está enviando astronautas de volta à Lua e a Marte no topo do maior foguete da história. A Boeing revela por que seu Sistema de Lançamento Espacial moldará nosso futuro no espaço profundo.

Quando a NASA enviar a primeira mulher e o próximo homem à lua, esses astronautas não serão apenas os primeiros humanos a pousar na superfície lunar desde a missão Apollo 17 em 1972, eles também estarão montando no maior e mais poderoso foguete na história da NASA: o Sistema de Lançamento Espacial, construído pela Boeing.

O SLS ficará mais alto que a Estátua da Liberdade quando estiver pronto para decolar da plataforma de lançamento com a tripulação do programa Artemis da NASA . E com quase 9 milhões de libras de empuxo, será poderoso o suficiente para transportar uma carga útil de 38 toneladas métricas para a lua.

De acordo com Matt Duggan, gerente de operação e gerenciamento de missão da Boeing, o Sistema de Lançamento Espacial é uma peça-chave de tecnologia que permitirá aos humanos viajar mais longe no espaço e por períodos mais longos. 

“A razão pela qual precisamos de foguetes cada vez maiores, à medida que avançamos cada vez mais no espaço, é que queremos levar mais e mais coisas conosco à medida que avançamos”, disse Duggan em uma entrevista para a série Now What da CNET  . “Você vai fazer as malas de maneira diferente se fizer uma viagem de um mês do que se fizer uma viagem noturna.

“É aí que entra o SLS. Ele pode transportar cargas úteis enormes … e incluir todos os suprimentos de que os humanos precisam para viver e trabalhar no espaço profundo.”

Essa capacidade de transportar grandes cargas úteis não é apenas vital para transportar tripulação e carga para a lua, mas também para futuras missões a Marte. Ao contrário dos foguetes anteriores desenvolvidos para missões da NASA, o SLS será capaz de transportar cargas úteis inteiras, pré-montadas, para o espaço profundo para que os suprimentos estejam prontos para ir a Marte quando os humanos chegarem. 

Embora a equipe que trabalha no SLS inclua veteranos que trabalharam no programa do ônibus espacial e na Estação Espacial Internacional (e o projeto do SLS em si incorpora peças usadas em missões do ônibus espacial), muita coisa mudou desde que as primeiras espaçonaves foram construídas. 

“Nunca foi feito antes dessa forma”, disse Duggan. “Estamos aproveitando as melhores e mais modernas práticas de engenharia que temos hoje. E acho que essa é uma grande vantagem que temos agora sobre as pessoas que – com sucesso, é claro – mas que projetaram o Saturn V. um foguete onde você tinha pessoas fazendo projetos no papel, fazendo cálculos à mão e fazendo peças à mão. 

“Podemos fazer tantas análises em um único dia quanto eles fizeram em todo o programa ao longo dos anos. E com a fabricação auxiliada por computador, podemos construir peças que são tão precisas, que são literalmente esculpidas para serem exatamente o que precisam estar.”

Esse nível de precisão vai até as menores peças. Duggan diz que cada parte do foguete, até cada parafuso específico, é rastreada individualmente ao longo da construção. 

“Sabemos em todos os lugares que ela esteve e cada pessoa que a tocou”, disse ele. “E conhecemos sua história, quase desde quando era metal sendo extraído do solo. É esse nível de detalhe, para que você tenha a garantia de que cada parte está segura.” 

Apesar da pandemia global, Duggan diz que o SLS ainda está a caminho de ser lançado. As equipes da Boeing e da NASA estão se preparando para o chamado “teste de fogo quente”, quando os quatro motores RS-25 do foguete serão acionados pelo tempo que fariam durante um lançamento real. 

Então, após uma década de desenvolvimento, o SLS estará pronto para Artemis I em 2021. Esta será a primeira vez que o SLS será lançado completo com a cápsula espacial Orion (sem rosca) no topo, decolando do Centro Espacial Kennedy da NASA na Flórida para uma missão de três semanas ao redor da lua. A partir daí, a NASA se preparará para um pouso lunar com Artemis II, antes de levar sua primeira tripulação à lua com Artemis III. 

Além disso, Duggan diz que as missões a Marte serão o próximo desafio emocionante na estrada à frente. 

“Quando os humanos pousaram na lua, há 50 anos, aquele foi um momento decisivo para muitas pessoas – por uma geração, quase. E não foi apenas uma celebração como indivíduo ou como nação, mas foi tudo o caminho para a espécie. Todos poderiam estar por trás disso. E eu acho que Marte será a ma coisa, esse tipo de desafio.

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