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A vanguarda da ciência: sete ideias que você deve conhecer em 2021

De vírus que salvam vidas a enxames de naves espaciais à terapia de realidade virtual, aqui está nossa escolha da pesquisa científica para cuidar no próximo ano, sete ideias que você deve conhecer em 2021.

Se o COVID-19 nos ensinou alguma coisa, é que fazer previsões em janeiro é uma má ideia. Como tal, você não encontrará nenhuma proclamação ousada sobre o mundo científico em 2021 aqui. Em vez disso, aqui está nossa seleção da pesquisa mais interessante para ficar de olho no ano que vem.

Vírus podem salvar vidas

Superinsetos, lembra-se deles? Antes da pandemia dominar nossas ondas de rádio, uma das maiores ameaças à nossa saúde coletiva foi a resistência a antibióticos. Este é o processo pelo qual bactérias infecciosas, como o MRSA, lentamente, mas certamente, tornam-se imunes aos nossos medicamentos mais fortes. O fenômeno causa estragos em hospitais onde superinsetos prosperam em pacientes com sistemas imunológicos comprometidos.

Infelizmente, a resistência a antibióticos é uma consequência da evolução e, de certa forma, é inevitável (embora o processo seja acelerado pela dependência excessiva de antibióticos na agricultura). Então, a corrida é para encontrar tratamento alternativo para infecções bacterianas. Entre no bacteriófago.

Onde quer que você encontre bactérias, é provável que encontre vírus que se alimentam deles chamados bacteriófagos (derivados do grego, que significa devorador de bactérias). Esses vírus se prendem a células bacterianas, injetam seu DNA na vítima e transformam o refém em uma fábrica de vírus.

O objetivo final da terapia de phage é identificar vírus que se alimentam de superinsetos e encontrar uma maneira segura de entregá-los a um paciente. É uma ideia centento que saiu de moda quando Alexander Fleming descobriu penicilina, mas como a eficácia dos antibióticos diminuiu, o interesse pela terapia phage aumentou. Em 2021, espera-se que uma série de estudos inovadores publiquem seus resultados. Este pode ser o começo do fim do superinseto.

Pequenos enxames CubeSat podem ser o futuro da exploração espacial

Embora haja algo a ser dito sobre ver uma nave estelar gigante decolar, a próxima era da exploração espacial não precisa ser grande, ousada e cara. Ao redor da Europa há uma onda de engenheiros e cientistas com o objetivo de miniaturizar satélites para que centenas possam ser enviados em órbita e além com custo e esforço mínimos.

Há poder em números. Por exemplo, os cientistas têm olhado para a ideia de usar uma frota de CubeSats para interceptar asteroides que se aproximam da Terra. Desta forma, a composição física e química de dezenas de rochas espaciais pode ser estudada de uma só vez, porque não queremos perder nada se tivermos que enviar Bruce Willis para explodir uma. Da mesma forma, milhares de naves minúsculas poderiam ser enviadas para mapear a radiação que permeia o espaço, mostrando aos futuros astronautas os pontos para evitar se eles não querem superpoderes (ou mais realisticamente a morte).

Rewilding poderia temperar a crise climática

2021 pode ser um grande ano para o movimento de rewilding. À medida que o Reino Unido se retirar da UE, reescreverá suas políticas em torno da agricultura e do uso da terra. Em particular, o governo terá que decidir como distribui os £3 bilhões por ano gastos em subsídios agrícolas. Uma série de cientistas líderes estão pedindo que alguns desses fundos sejam reservados para ajudar os agricultores dispostos a devolver terras improdutivas à natureza.

O argumento é claro. A extinção em massa e a crise climática poderiam ser mitigadas pela cuidadosa restauração de espaços selvagens, criando ecossistemas que bloqueiam o carbono no processo. E como bônus, esses desertos poderiam fornecer algo de um porto seguro para nossos polinizadores sitiados.

Já houve uma série de iniciativas bem-sucedidas de rewilding no Reino Unido. No ano passado, os pinheiros foram reintroduzidos no País de Gales e castores se restabeleceram no rio Lontra após uma ausência de 400 anos. No entanto, não é um problema sem controvérsias. Os críticos argumentam que o dinheiro seria melhor gasto protegendo os espaços selvagens que nos restam e, é claro, os agricultores estão preocupados que seu modo de vida e, de fato, seu sustento possam estar sob ameaça.

Vamos ver a história antiga de novo, graças à paleoprotemia da espingarda.

Ok, é um bocado, mas o campo da paleoproteômica está produzindo uma torrente de descobertas que é difícil de ignorar. Não acredita em nós? Basta dar uma olhada em #paleoproteomics no Twitter. É fascinante, prometemos.

Paleoproteômica é essencialmente uma nova lente através da qual podemos ver o passado. É o estudo de proteínas antigas, que são mais abundantes e tendem a ficar por mais tempo em fósseis antigos do que o DNA. Em outras palavras, as proteínas fornecem um sinal mais forte e claro de mais para trás em nossa história do que jamais vimos antes.

Até agora, a técnica já forneceu insights sobre amostras de 3,4 milhões de anos, enquanto o fragmento de DNA mais antigo estudado até hoje tem 800.000 anos. Este campo relativamente novo está revelando mais sobre a história de origem humana a cada dia e é provável que haja avanços ainda mais emocionantes deste campo para analisar em 2021.

Clonagem está indo mainstream

Quando Dolly, a ovelha, o primeiro clone animal, nasceu há 25 anos, foi momento envolvido em controvérsias que consumiram a agenda de notícias por semanas. Hoje, a clonagem de animais parece ter se tornado bastante incomum.

Tomemos, por exemplo, o fato de que agora você pode clonar seu animal de estimação por uma quantia pesada (embora não o aconselhamos). Barbra Streisand foi uma das primeiras a tentar, clonando sua amada Coton de Turear Samantha, não uma, mas duas vezes. A tecnologia também está em uso na criação de cães de melhor trabalho, como cães de detecção de drogas, onde os clones realizam animais tradicionalmente criados em treinamento.

Embora ainda haja considerações éticas a serem consideradas, a clonagem está aqui para ficar e pode voltar aos holofotes em 2021, à medida que os cientistas tentam clonar espécies criticamente ameaçadas e até mesmo trazer de volta animais perdidos à extinção.

Jogar em mundos virtuais é uma nova fronteira no tratamento da saúde mental

Embora a tecnologia de realidade virtual esteja no ponto em que pode ser convincentemente realista e totalmente imersiva, ela ainda não se tornou mainstream. Apesar disso, essas duas qualidades têm feito com que isso tenha atraído a atenção de psicólogos que podem ver o benefício de um espaço virtual onde pacientes e médicos possam trabalhar juntos para explorar o pensamento e o comportamento sem consequências.

O exemplo mais marcante de como a VR pode ser útil talvez esteja no tratamento de fobias ou transtornos de ansiedade. Se um paciente tem medo de altura que quer superar, a exposição a esse medo através de um cenário virtual que parece real pode ajudar a extinguir essa fobia ao longo do tempo. É uma aposta muito mais segura (e fácil) do que levar um paciente ao topo de um prédio, onde qualquer número de resultados pode realmente acabar reforçando os medos desse paciente. No entanto, o potencial para a terapia auxiliada em realidade virtual vai muito além das fobias e como a tecnologia agora é relativamente barata, ela deve se espalhar pelo mundo da psicologia no ano que vem.

Rachaduras estão aparecendo em nossos melhores modelos do Universo

Na maioria das vezes, nossa compreensão das leis que regem o Universo é profunda. Nosso modelo do Universo significa que podemos usar o GPS para seguir qualquer objeto no planeta, estudar mundos a anos-luz de distância e olhar para o nascimento do cosmos com precisão fenomenal e clareza. Mas, em alguns casos, nossa habilidade de prever como o Universo se comporta é vacilante.

É uma coisa alucinante, talvez melhor deixada nas mãos do radioastrônoo o ator Marcus Chown, que explica aqui por que nossa compreensão do Universo não faz sentido. Mas no próximo ano, estamos ansiosos para ver como o trabalho usando ondas gravitacionais para sondar o Universo pode fornecer respostas, ou pelo menos remendar nossos modelos atuais.

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